Presas de Control restauran la vida de la cuenca

por | May 29, 2020

Hoy estamos experimentando una división desenfrenada en América del Norte. Sí, siempre hemos tenido diferencias culturales, y esas diferencias han conducido inevitablemente a contracorrientes sociales y políticas, así como a conflictos periódicos. Pero eso no significa que estemos destinados a vivir en un campo de batalla donde los estancamientos eviten que se realicen nuestras mejores intenciones.

Me preocupa especialmente la ira palpable a ambos lados de lo que James Gimpel ha llamado «un enorme abismo urbano-rural del tamaño de un cañón». Esta división urbano-rural ha reestructurado las elecciones estatales y nacionales en batallas de «nosotros contra ellos» para determinar quién controla el acceso a los recursos naturales y los servicios sociales. Los estadounidenses parecen estar en guerra unos con otros en lugar de trabajar unos con otros.

Izquierda: Proyecto de restauración del canal en la presa de verificación del sitio 10 de Arizona en 2009, mirando río arriba. Derecha: Presa de control del sitio 10 en 2012.

Individuos de todas las clases, razas y etnias se han sentido cada vez menos empoderados por la prevalencia de la toma de decisiones de arriba hacia abajo sobre las tierras, la vida silvestre y las plantas que han conocido y amado. En muchos casos, han quedado privados de sus derechos de los procesos de formulación de políticas que ignoran su conocimiento local, descartan sus valores culturales o religiosos y hacen caso omiso de los impactos en sus medios de vida. Cada vez que visité comunidades rurales durante la última década, escuché la frustración de que las decisiones medioambientales eran tomadas por una confederación de expertos auto-designada, a quienes no parecía importarles si sus comunidades estaban involucradas. Pude sentir una desconexión desconcertante entre el amor de las personas por su hogar y su desilusión por no tener la capacidad de dar forma a lo que le sucedería.

Y, sin embargo, el fracaso, la desesperación y la sensación de estar privados de sus derechos no proporcionan la imagen completa. El nivel de preocupación de los estadounidenses sobre el medio ambiente y su relación con nuestra seguridad alimentaria se está acercando a un máximo histórico. La mayoría de los estadounidenses todavía quiere ver avanzar la conservación y la restauración, pero a través de un paradigma completamente diferente, basado en un verdadero compromiso comunitario. Los estadounidenses no están divididos acerca de si el medio ambiente merece restauración. Lo que nos divide es quién decide cómo se hace este trabajo, quién lo hace y cuánto debería costar.

Hay un obstáculo que impide que muchos de nosotros participemos plenamente en este cambio de paradigma: nos aferramos a opiniones críticas extremas de otros cuyas ideas, y registros de votación, no coinciden exactamente con las nuestras. Debemos estar dispuestos a dar un paso hacia el terreno fértil, a lo que el ganadero de Arizona Bill McDonald comenzó a referirse a mediados de la década de 1990 como el «centro radical».

Una posición en el centro radical no es un compromiso descuidado por parte de aquellos que no pueden elegir un lado sobre el cual pararse. No es ambivalente; su fuerza es que es multivalente. Esta es una posición disciplinada de escuchar atentamente y tener en cuenta voces distintas a la suya.
Una de las mejores maneras de sanar las divisiones que nos han estado plagando es trabajar de la mano para sanar la tierra. Como con la mayoría de las cosas, la acción para restaurar la capacidad de producción de alimentos de nuestro continente habla más que las palabras. Así que veamos cómo se ve la conservación colaborativa en el terreno.

Devolviendo agua al paisaje

Valer Clark cofundó la Fundación Cuenca de los Ojos, creando colaboraciones que han restaurado más de 100,000 acres de tierra a lo largo de la frontera entre Estados Unidos y México. Ella conocía las descripciones conservacionistas y filósofas de Aldo Leopold de antiguas trincheras, o represas, estructuras construidas a lo largo de las montañas en México para frenar las aguas de inundación, capturando la humedad y el suelo en tierras que de otro modo se erosionarían. Las trincheras devuelven agua al paisaje en lugar de desviarlo. En la década de 1940, Leopold y su familia observaron a los ciervos que navegaban en los bancos de hierba sostenidos por presas de control construidas siglos antes en el río Gavilán, cerca de los ranchos de Valer, cerca de la frontera entre Sonora y Chihuahua.

Valer también era consciente de la excepcional tradición de la cantería en Guanajuato, México, donde los canteroartisanos (cortadores de piedra) han construido caminos, muros y casas con piedra de caliche cortada a mano durante décadas. Y así, en la década de 1990, Valer comenzó a reclutar canteros de primera clase de Guanajuato para construir presas de retención en la cuenca del arroyo West Turkey Creek cerca de la frontera entre Arizona y Nuevo México.

Me había alojado en El Coronado Ranch durante dos días en la década de 1980 antes de que Valer lo comprara, cuando la tierra estaba prácticamente sin césped debido a años de abandono y uso excesivo. No mucho después, Valer y su pareja en ese momento se hicieron cargo de su gestión. Su visión para el rancho tenía una precisión ecológica, hasta los tipos de pastos, árboles y vida silvestre que deseaban restaurar, incluido el pavo Silvestre de Gould (Gould’s wild turkey), en peligro de extinción.

En una calurosa tarde de verano en 2017, Juan Olmedo, un agricultor mexicano de agave, y yo visitamos a Valer en El Coronado Ranch. Ella nos condujo por un sendero hasta donde algunas de las presas más antiguas aún estaban en pie. Nos desviamos del camino trillado hacia la boca de un cañón. Un drenaje lateral corría a través de robles y pinos desde una cresta muy por encima de nosotros. Valer se dirigió al fondo del curso de agua y se paró frente a una estructura de roca de 30 yardas de largo llamada «gavión», una forma especial de presa de control de mampostería de piedra seca. Ella desapareció alrededor de una curva, y luego reapareció debajo de otra presa gigante de piedra. Con poco más de 5 pies de altura, Valer y su sombrero flojo apenas se elevaban sobre la parte superior de la estructura de piedra, construida con rocas del tamaño de un fardo de heno, algunas de ellas fácilmente 10 veces su peso.

Para 2017, el cauce del sitio 10 se ha llenado de tierra y ha sido cubierto por vegetación saludable.

Valer señaló el suelo que se elevó 5 pies de altura en la base de la pared. Se extendió otros 50 pies delante de ella. Explicó que cuando su equipo comenzó a restaurar el barranco, la tierra era poco más que rocas y tierra estéril. Pero 20 años después, el suelo se había acumulado, junto con la humedad y el pasto.

«Sabes, cuando quieres hacer una diferencia, a veces tienes que comenzar con algo grande, algo audaz», dijo Valer. Ella nos dijo que los albañiles de Guanajuato construyeron docenas de presas de retención en cada uno de los desagües laterales, corriendo hasta la cima de la cresta. «¿Docenas?» Le pregunté, maravillado por el trabajo que tomó hacer solo el gavión inmediatamente delante de mí. ¿Los canteros construyeron dos o tres docenas de estas presas por drenaje?

«Más», dijo enfáticamente. «Tal vez de 8 a 10 docenas en cada uno de los drenajes».

Las estructuras no funcionaron inicialmente según lo planeado. Un incendio había dejado gran parte de la cresta estéril. Cada vez que llegaba una gran lluvia en verano u otoño, el agua y el suelo se descargaban por el desagüe, soplando una presa tras otra.

Le pregunté a Valer cómo había mantenido su fe. Su respuesta fue simple: «Bueno, seguimos reparándolos, fortificándolos». Algunos siguieron volando, pero cada vez más aguantaron. Luego, bajo una gran lluvia, el carbón, la corteza ennegrecida y el lodo se llenaron lentamente detrás de las presas de retención y permanecieron en su lugar. Era como un gran chaleco que se hundía lentamente y bloqueaba las cosas en su lugar. La tierra comenzó a acumularse y permanecer detrás de cada presa, elevando el nivel del suelo en varios pies cada año. Muy pronto, las aguas se extendieron por todo el fondo del cañón. Poco a poco, se desarrolló un pantano de un cuarto de milla donde solía haber roca estéril.

Izquierda: la presa de verificación del USDA, Sitio 10 en 2009, mirando río abajo. Derecha: para 2012, el limo y la arena han llenado dramáticamente el profundo cauce.

Juan y yo caminamos mientras escuchamos a Valer, empujando nuestros tacones de botas en la tierra, observando su color y textura. El suelo rico en carbón y microbios no fue lo único que trajeron las inundaciones. Señaló las juncias amantes del agua y media docena de tipos de pastos. Unos cientos de plántulas de sicómoro se pararon ante nosotros. Valer y su equipo no los plantaron; Las aguas de la inundación disminuyeron y trajeron semillas de sicómoro, que se quedaron y germinaron. “Ah, y ahora las ranas y los sapos llegan después de grandes lluvias. Acabo de ver una garza atrapar uno ”, dijo.

Juan preguntó cuántas de estas estructuras habían construido los albañiles de Guanajuato en todo el rancho. Valer dijo: «Dejamos de contar cuando llevábamos 20,000». Puede que Valer haya dejado de contar, pero no ha dejado de invertir en restaurar suelos ricos y agua dulce. Mientras hablaba, me di cuenta de que consideraba estos recursos como el derecho de nacimiento de cada persona, y el cuidado de la tierra era nuestra responsabilidad colectiva.

Más tarde, Juan y yo supimos que Valer estaba siendo bastante modesta en su estimación de cuántas represas de cheques había apoyado. Los científicos del Servicio Geológico de EE. UU. Inventariaron más de 40,000 represas instaladas por los canteros de Guanajuato. Los científicos también descubrieron que las represas capturaron 630 toneladas de tierra que retiene la humedad en solo tres años.

Un arroyo con una presa de control redujo a la mitad sus caudales durante la temporada de lluvias, por lo que eran más estables, menos llamativos y menos capaces de causar daños erosivos. El arroyo restaurado pudo sostener al menos un 28 por ciento más de volumen de flujo que un lecho de arroyo sin restaurar comparable. Estos flujos estabilizados terminaron reponiendo el agua subterránea debajo de las represas de control. Aguas abajo, se extienden tramos de una milla de largo durante todo el año, donde alguna vez estuvieron secos estacionalmente.

Las represas de control tarde o temprano trajeron zancudas, tortugas, sapos, ranas, peces, cazos, codornices, coatimundis e incluso grandes felinos depredadores. De hecho, la codorniz en El Coronado ayuda a pagar los trabajos de restauración de la Cuenca de los Ojos. Los cazadores de aves experimentados pagan miles de dólares durante una semana en la cuenca restaurada, cazando tres especies diferentes: Mearns, Gambel y Codorniz escamosa.

Una vista aguas abajo en 2017; El proyecto está liderado por la Dra. Mary Nichols en la gama experimental de Santa Rita.

Hoy, los descendientes de los primeros albañiles continúan construyendo y reparando presas de control en tierras administradas por Valer. Se ha convertido en una de las colaboraciones multigeneracionales y transfronterizas más notables jamás realizadas en México-EE. UU. tierras fronterizas.

Raramente escuché una palabra desalentadora de los vecinos de Valer sobre el trabajo realizado por los canteros de Guanajuato en las últimas décadas. Si los ganaderos cercanos tienen alguna reserva, es que no siempre tienen el dinero para restaurar de manera similar el capital natural de su propia tierra. Ahora que ha devuelto el ganado a algunas de sus tierras restauradas, los ganaderos locales tienen aún más empatía por sus esfuerzos. Su tierra curada está produciendo comida nuevamente.

Construido con cantos rodados y adoquines

Izquierda: Mirando río arriba en el Sitio 16 en 2009, se muestra un paisaje fregado por agua corriente. Derecha: en 2017, la vegetación espesa ralentiza el flujo y retiene la humedad del suelo en el Sitio 16.

Si bien Valer ha invertido un gran capital en restauración, no se requieren necesariamente enormes sumas de dinero para cambiar completamente el panorama. Los rancheros y los gerentes de rango de medios menores están haciendo un trabajo similar, aunque en una escala diferente.

Mi generador de riqueza de agua y fertilidad del suelo favorito con bajo capital y alto impacto es Joe Quiroga. Ha sido capataz en el Rancho Diamond C la mayor parte del tiempo que lo conozco. Cuando Joe cumplió 60 años, comenzó un esfuerzo que ha hecho más por la conservación de la tierra que la mayoría de nosotros. Después de haber sido relevado temporalmente de administrar el ganado del rancho, comenzó a dedicar el 100 por ciento de su tiempo a administrar la tierra.

Un día, Joe contempló los cursos de agua secos pero lavados por la tormenta de Canelo Hills en el condado de Santa Cruz de Arizona y decidió que trataría de curar sus heridas. Comenzó a construir una especie de represa de piedra que se ve un poco diferente de las trincheras de Guanajuato. Dondequiera que Joe vio vías fluviales poco profundas erosionándose en hondonadas profundas, construyó presas de retención. Cada semana, año tras año, Joe reorganizaba las rocas erráticas expuestas en barrancos o en los costados de las crestas, moviendo docenas de ellas para abarcar los desagües.

Izquierda: Mirando río abajo desde la presa de control en el Sitio 16 en 2009, se muestra el cauce rocoso inicial. Derecha: en 2017, no solo los pastos, sino también las hierbas, arbustos leñosos y grandes cactus están prosperando en el mismo lugar.

Años más tarde, Joe ahora puede contemplar la tierra y ver el poder curativo de más de 1,200 presas de control sólidas como rocas que diseñó y construyó con rocas y adoquines. Las represas han traído de vuelta flujos de corriente constantes y mantienen toneladas de tierra y raíces en su lugar en el Diamond C, creando un pequeño milagro de vegetación en las colinas de Canelo, de otro color canela. Joe, sin ayuda de nadie, devolvió el agua corriente y la fertilidad a la llanura de inundación, donde antes estaba limpia. Los arroyos fluyen suavemente por primera vez en décadas, y una docena de especies de gramíneas nativas proporcionan una cobertura perenne.

Cuando le pregunté a Joe por qué había realizado un esfuerzo tan hercúleo, su respuesta simple y sin sentido fue: «Porque la tierra lo necesitaba».
Cuando los hombres medio siglo más jóvenes que Joe le preguntan a este musculoso hombre de 75 años si tuvo alguna ayuda para mover rocas tan grandes como barriles de whisky, él dice: «Claro, tuve un poco de ayuda». Para su sorpresa, Joe menciona que usó una barra de excavación, una polea y un trinquete enganchado a la parte trasera de su camioneta y un parachoques. De lo contrario, este esfuerzo masivo se ha logrado completamente con las dos manos y los ojos observadores de Joe, su mente brillante y su gran corazón.

«Todo lo que nos impide a cualquiera de nosotros hacer nuestra parte en el cuidado de la tierra es algún tipo de visión de túnel», dijo Joe. “Nos impide ver que lo que nosotros mismos queremos para la tierra es más o menos lo mismo que quieren nuestros vecinos. Esa visión de túnel puede paralizarnos de tomar medidas para hacer lo que prácticamente todos estaríamos de acuerdo en que es necesario hacer ”.

Joe simplemente quiere que la tierra sea lo suficientemente productiva para que sus descendientes puedan ganarse la vida. La familia Quiroga ha vivido en el condado de Santa Cruz durante al menos seis generaciones, pero algunos de los mejores y más brillantes familiares se han ido recientemente en busca de empleos decentes. Esta falta de oportunidades concierne a Joe, quien es conocido por pegar calcomanías en su camioneta expresando su apoyo a la producción de carne y la minería. Esto puede irritar a los ambientalistas que pasan a Joe en el camino, pero él tiene un cierto pragmatismo que me parece verdadero. Si la restauración de la tierra y la conservación del suelo pueden crear suficientes empleos para mantener a sus hijos en el condado, estoy seguro de que acogería esas actividades con los brazos abiertos. Pero si se necesitan industrias extractivas para evitar que el equivalente del siglo XXI de fuga de cerebros empobrezca socialmente a su comunidad, Joe tampoco menospreciará esas actividades.

En el Día de la Tierra 2012, más de 70 vecinos de Joe y media docena de organizaciones, incluidos agricultores, ganaderos, científicos, permaculturistas y activistas comunitarios, se reunieron para honrarlo en el Festival de la Tierra del Condado de Santa Cruz. Los republicanos, los demócratas, los libertarios de la rebelión de Sagebrush y los antiguos Firsters de la Tierra rindieron homenaje a un héroe local que no encajaba en ninguna etiqueta porque los trascendía a todos. Para todos los presentes, estaba claro que el paciente trabajo diario de Joe ha dejado un legado que vivirá durante décadas, si no siglos.

A pesar de sus diferencias culturales, políticas e incluso económicas, Joe Quiroga y Valer Clark comparten algo especial. Todos tienen una visión a largo plazo de la salud de la tierra y se han esforzado por hacer del mundo un lugar más verde y húmedo para todos.

<a href="https://borderlandsrestoration.eco/es/author/gary/" target="_self">Gary Paul Nabhan</a>

Gary Paul Nabhan

Es padre del movimiento local de alimentos. Ha escrito y editado más de 30 libros, incluido Food from the Radical Center (Island Press), del cual se extrae este artículo.

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